A 50 años del vuelo inaugural operado por SABENA entre Bruselas y Santiago de Chile – 50 years of the inaugural flight operated by SABENA between Brussels and Santiago de Chile.

Translation in english available at the bottom

Para la comunidad belga radicada en Chile, la fecha del 13 de abril de 1971 marcó un hito importante en su enlace con la tierra natal siendo este día el vuelo inaugural desde Bruselas a Santiago de Chile operado con SABENA, la línea aérea nacional de bandera belga.
El vuelo SN391, un Boeing 707-329C con matrícula OO-SJN, despegó a las 20h00 rumbo a Dakar, la capital de Senegal, aterrizando en el aeropuerto de Yoff a la 1 de la mañana hora local.

Finalizando las operaciones de reabastecimiento en combustible y cambio de tripulación, el SJN emprendió el cruce del Atlántico Sur rumbo a la capital argentina de Buenos Aires donde aterrizó a las 8h10 de la mañana, al cumplir el vuelo en 8h y 20 minutos.

El tramo final a Santiago se demoró unas 2 horas 30 y fue a las 10h local que el Boeing 707 aterrizó en el aeropuerto de Santiago-Pudahuel, finalizando así una duración total de viaje de 19 horas y 13 minutos.

A lo largo de los 6 años de operaciones, variaciones en las rutas así como en los tipos de aviones fueron programadas.

Horarios de vuelos para 1971 y 1972

Horarios de vuelos para 1973 y 1976

Se utilizaron los 707 ‘’strait jet’’ pero con limitaciones en su capacidad de pasajeros, 149 en lugar de los 181 que podía transportar en full economy, debido a las limitaciones de esta versión, sobre todo en el tramo Buenos-Aires/Dakar.

                                       Boeing 707-329 OO-SJD en Bruselas   

Pero fue la versión mixta con turbo fan -329C carga/pasajero que realizó la mayoría de estos vuelos.

El Boeing 707-329C OO-SJL en la plataforma del aeropuerto de Santiago-Pudahuel

Al año de su inauguración, se agregó la escala de Montevideo en un primer vuelo con el OO-SJM.

En base a los horarios de vuelo disponibles esta fue en un primer tiempo solo por la temporada de verano, es decir del 30 de diciembre al 24 de marzo y en 1973 se convirtió en un vuelo semanal.
Como lo explica bien Jacques Gorteman en su libro ‘’L’aviation en Belgique’’, en los años 1970 la compañía nacional estaba presente en los 4 continentes y se esforzaba en establecer su posición en America Latina pero la rentabilidad económica y financiera de la ruta a Santiago dependía mucho de la posible obtención de los derechos en operar la escala de Rio de Janeiro lo que nunca se pudo concretar debido al fracaso de las negociaciones con el gobierno brasileño.
Sin embargo, SABENA había negociado un contrato para llevar, en su mayoría, jóvenes desde Argentina a Israel, para ayudar en las cosechas de frutas, y pagar sus pasajes a crédito pero igual si los vuelos salían llenos no significaba que estaban rentables.
Las sucesivas devaluaciones de las monedas locales repercutieron también en las perdidas resultando de ventas a crédito
A consecuencia de esta situación, SABENA informa el gobierno belga que no puede mantener esta ruta deficitaria a menos de recibir un subsidio especial. Frente a la respuesta negativa de la autoridad competente la empresa se vio en la necesidad de cancelar sus vuelos a Sud America en 1977.
La situación se repitió con la escala de Habana, inaugurada en 1976 y abandonada el año siguiente.

Cuando fui contratado con SABENA en 1978, al hablar de mis 2 años de estadía y experiencias en Chile yo desperté muchos recuerdos y sobre todo una cierta nostalgia en las experiencias de vuelos de algunos compañeros de tripulación.
Me recuerdo las conversaciones que solía tener con Danny Stockmans, su entusiasmo en contarme sus experiencias como tripulante de cabina en los vuelos a Santiago, su admiración en contemplar los paisajes pero más la cordillera de los Andes cuando iniciaban el descenso a la capital chilena, algo que lo hacía recordar a la epopeya de l’Aéropostale.

Y las estadías de 3 o 4 días en la capital chilena.
A través de sus relatos, me transmitía una cierta nostalgia de esta época, siendo una ruta innovadora y desafiante par Sabena que hasta estos años estaba centrada en África, Asia y el continente norte americano.

Además, pilotos y tripulantes de cabina retirados compartieron también sus vivencias de estos viajes y al igual que Danny, lo que se destaca por lo general es este asombro en el cruce de la cordillera de los Andes. Me confirmaron que la operación siguió hasta el año 1977, contradiciendo las informaciones de que el tramo entre Buenos Aires y Santiago había sido suspendido debido a los acontecimientos políticos del año 73, igual si por lo menos un vuelo quedo varado en Buenos Aires debido al cierre del espacio aéreo chileno, resultando en une estadía de una semana en la capital argentina.

Otra experiencia que me fue entregada es la de Jacques Julien que, en 1973, fue agente de operaciones para Air Afrique en Dakar. Air Afrique (Limpieza de cabina y atención a los pasajeros en la terminal) y Air France (Operaciones, mantención y servicio de comida) compartían la atención en tierra de los vuelos SABENA.
El 12 de septiembre de 1973, en su día de descanso y camino a un paseo en la zona de Almadies ubicada en el área metropolitana del Gran Dakar, decidió pasar a la oficina del aeropuerto para retirar su correo. Su sorpresa fue grande de ver el 707 de SABENA estacionado en la plataforma. Como solía pasar los martes y sábado a la noche en su vuelo a Buenos Aires y Santiago, pensó que podía haber quedado varado debido a un problema técnico. Lastimosamente no fue el caso y fue así que se enteró del golpe de estado en Chili.

SABENA, un acrónimo en francés para Sociedad Anónima Belga para la Explotación de la Navegación Aérea inició sus operaciones el 23 de mayo de 1923. El primer vuelo siendo el 1 de julio con un Bruselas- Londres y al año siguiendo se abrió las rutas a Róterdam, Basilia en Suiza y Ámsterdam. La compañía aérea belga fue, hasta su bancarrota en 2001 una de las más antiguas detrás de KLM en octubre de 1919 y Avianca en Diciembre del mismo año.
Tal como lo presenté en un artículo de Hispaviacion, a lo largo de sus 78 años de existencia, la historia de SABENA está marcada por momentos de glorias e hitos pero también acontecimientos trágicos. Igual si la lista es amplia quiero recordar su participación al desarrollo de las rutas en la colonia belga de Congo, los años de operaciones en la segunda guerra mundial pero sobre todo su participación al puente aéreo organizado por el gobierno belga con el fin de evacuar los coloniales radicados en el entonces territorio de la colonia, debido a los tiempos de instabilidades y violencias relacionados con la independencia de Congo.

En uno de los vuelos operados entre el 8 y el 28 de julio de 1960 el Boeing 707-329 OO-SJA, con una capacidad de 174 asientos, despegó de Léopoldville (actualmente Kinshasa) con 293 pasajeros y 10 tripulantes siendo un gran total de 303 personas a bordo.

Compañeros de tripulaciones con los cuales yo volaba en mis años con SABENA solían contarme que se permitió llevar esta cantidad debido a que los refugiados no tenían casi nada de equipajes y la mayoría de los pasajeros eran madres de familia con sus niños. Esto significa que dos o 3 niños podían ser acomodados en un asiento. Y hasta infantes o bebes fueron colocados en los portes equipajes.
Es de recordar que SABENA fue la segunda compañía europea en operar el Boeing 707 en 1959, a un mes de diferencia con Air France.

Sección del fuselaje del OO-SJA en el Museo de aviación de Bruselas

Podemos decir que esta presentación es un tributo no solamente al avión sino que también a todos los tripulantes y personal que operaron con él.
Tenemos también en memoria las víctimas de los dos accidentes aéreos ocurridos con el OO-SJB el 15 de febrero de 1961 y el OO-SJK el 13 de julio de 1968.

Otro hito es que SABENA fue la primera compañía aérea del continente Europeo en desarrollar en 1950 una operación de correo aéreo utilizando el Bell 47D y luego el 1 de septiembre de 1953 los primeros transportes de pasajeros con los Sikorsky S-55 y S-58.

Sikorsky S-58C ex OO-SHI SABENA y B11/OT-ZKK de la Fuerza Aerea Belga.
Sinsheim Auto und Technik Museum

Las destinaciones siendo Colonia, Bonn, Duisburgo y Dortmund en Alemania, Eindhoven Y Róterdam en los Países Bajos así que Paris y Lille en Francia. Este servicio se suspendió el 1 de noviembre 1966.

Lastimosamente no podemos dejar de lado las tragedias que marcaron también su historia y quiero no más recordar la época del jet.
Uno de los peores accidentes en SABENA fue el del vuelo 541 ocurrido el 15 de febrero de 1961 en la aproximación a Bruselas en un vuelo procediendo de Nueva York. Entre las 73 víctimas fatales (61 pasajeros, 11 tripulantes y un cultivador) estaba la delegación estadounidensita completa que participaba en el Campeonato Mundial de Patinaje Artístico de 1961, en Praga. En homenaje a las víctimas, la competencia fue cancelada.


También, el 8 de mayo de 1971, fue víctima de un secuestro aéreo en el vuelo 571 con destino a Tel Aviv. Cuatro miembros de la organización terrorista Septiembre Negro se apoderaron del Boeing 707-329 OO-SJG y de sus 101 personas a bordo.

Aterrizando en el aeropuerto de Tel Aviv-Lod, exigieron la liberación de unos 315 prisioneros detenidos en las cárceles israelíes. El día siguiendo un comando de las fuerzas especiales liberaron los rehenes pero uno de los 3 pasajeros heridos en el tiroteo falleció así que 2 de los terroristas.

Podríamos escribir aún más sobre SABENA pero esto no fue el tema de esta presentación.

Igual y como conclusión quiero decir que cuando el 7 de noviembre de 2001 ocurrió la quiebra de esta institución, fue como un seísmo que atravesó todo el país. Nunca se había imaginado este escenario y nosotros como empleados de la compañía aérea nos sentimos traicionados.

Me recuerdo aún las marcas de simpatías y afecciones que recibí de los vecinos y empleados de tiendas o supermercado donde solía hacer mis compras.
Tal como en 2003 lo presenté a una periodista que nos entrevistó para un programa acerca de este acontecimiento, uno no se imaginaba la cantidad de personas que tuvieron una relación con nuestra compañía nacional sea un miembro de su familia que trabajo o uno que viajo en uno de nuestros aviones sea por primera vez o de luna de miel sin olvidar por intercambio de estudios o beca a una universidad en el extranjero. Creo que podemos decir lo mismo para una mayoría de las líneas internacionales.
Me recuerdo también que en la misma entrevista Danny comento lo siguiente: El país el más chico tendrá igual una compañía nacional sea con un avión pero la tendrá. Podemos decir lo mismo hoy día para Bélgica, esto me hace pensar en la situación actual. Estamos bien lejos de la época de Aero Peru, Ecuatoriana, LAP-Lineas Aereas Paraguayas, Pan Am, Northwest y muchas otras cuando tenemos en la mayoría de estos países LATAM pero también Delta o alianzas tal como Air France – KLM, el grupo Lufthansa o British Airways. Es bien de reflexionar sobre este tema pero dejo el campo libre a otras personas para desarrollar el tema de las fusiones o colaboraciones entre linéas aéreas.

Michel Anciaux

Quiero expresar mis agradecimientos a las siguientes personas por su destacada ayuda:
Luc Barry para facilitar sus archivos.
Jacques Gorteman para ayudarme con informaciones acerca de las operaciones en la ruta a Sud America.
Danny Stockmans para sus experiencias de vuelos.
Louis Jeangout del Old Flyers Club Belgium para contactar sus miembros y las siguientes personas por ayudarme con sus informaciones y experiencias de vuelos en la ruta a Santiago: John O’Sheridan Anne-Marie Petrovit, Christian Stie, Piet Van Riet, Jean Pierre Herinckx, Achiel Van de Velde y Lucrèce Blaimont.

Jacques Julient ex personal de operaciones de Air Afrique y Air France
También mis agradecimientos a Estéban Raczynski por aclararme con el tema de Argentina.

For the Belgian community living in Chile, the date of April 13, 1971 marked an important milestone in its link with the homeland, this day being the inaugural flight from Brussels to Santiago de Chile operated with SABENA, the Belgian national airline.
Flight SN391, a Boeing 707-329C with registration OO-SJN, took off at 8:00 p.m. for Dakar, the capital of Senegal, landing at Yoff airport at 1 a.m. local time.
Completing the refuelling operations and crew change, the SJN undertook the crossing of the South Atlantic towards the Argentine capital of Buenos Aires where it landed at8:10 am, completing the flight in 8 hours and 20 minutes.
The final leg to Santiago took about 2 hours 30 and it was at 10 a.m. local time that the Boeing 707 landed at the Santiago-Pudahuel airport, thus completing the journey in a total time of 19 hours and 13 minutes.
Throughout the 6 years of operations, variations in the routes as well as in the types of aircraft were programmed. Apparently, the 707 ‘’ strait jet ’’ were used but with limitations in their passenger capacity. 149 instead of the 181 that it could carry in full economy, due to the limitations of this version, especially on the Buenos Aires / Dakar section. But it was the mixed version with turbo fan -329C cargo / passenger that made the majority of these flights.
One year after its inauguration, the Montevideo stopover was added on a first flight with the OO-SJM.
Based on the available flight schedules, this was initially only for the summer season, that is, from December 30 to March 24, and in 1973, it became a weekly flight.
As Jacques Gorteman explains well in his book ” L’aviation en Belgique ”, in the 1970s the national company was present in the 4 continents and was striving to establish its position in Latin America but the economic and financial profitability of the route to Santiago depended a lot on the possible obtaining of the rights to operate the Rio de Janeiro scale, which could never materialize due to the failure of the negotiations with the Brazilian government.
However, SABENA had negotiated a contract to take the majority of young people from Argentina to Israel, to help in the fruit harvests and pay their tickets on credit, but even if the flights were full, it did not mean that they were profitable.
Successive devaluations of local currencies also had an impact on losses resulting from credit sales.
As a result of this situation, SABENA informs the Belgian government that it cannot maintain this deficit route unless it receives a special subsidy. Faced with the negative response from the competent authority, the company found it necessary to cancel its flights to South America in 1977.
The situation was repeated on the Havana flights, inaugurated in 1976 and abandoned the following year.
When I was hired with SABENA in 1978, when talking about my 2 years of stay and experiences in Chile, I awoke many memories and above all a certain nostalgia in the flight experiences of some fellow crewmembers.
I remember the conversations I used to have with Danny Stockmans, his enthusiasm in telling me about the experiences of flights to Santiago, his admiration in contemplating the landscapes but more the Andes mountain range when they began the descent to the Chilean capital, which made him remember the epic of l’Aéropostale. And the 3 or 4 days layover in the Chilean capital. Through his stories, he transmitted to me a certain nostalgia for this time, being an innovative and challenging route for Sabena that until these years was focused on Africa, Asia and the North American continent.
In addition, retired pilots and cabin crew also shared their experiences of these trips and like Danny, what generally stands out is this astonishment at the crossing of the Andes mountain range. They confirmed that the operation continued until 1977, contradicting the information that the section between Buenos Aires and Santiago had been suspended due to the political events of the year 73, even if at least one flight was stranded in Buenos Aires due to the closure of Chilean airspace, resulting in a one-week stay in the Argentine capital.

Another experience that was given to me is that of Jacques Julien who, in 1973, was an operations agent for Air Afrique in Dakar. Air Afrique (Cabin cleaning and attention to passengers in the terminal) and Air France (Operations, maintenance and catering) shared the ground handling of the SABENA flights.
On September 12, 1973, on day off and on his way to a walk in the Almadies area located in the Greater Dakar metropolitan area, he decided to go to the airport office to pick up his mail.
His surprise was great to see SABENA’s 707 parked on the platform. As he used to pass on Tuesday and Saturday night, on his flight to Buenos Aires and Santiago, he thought he might have been stranded due to a technical problem. Unfortunately, this was not the case and that is how he learned of the coup in Chili.


SABENA, an acronym in French for Belgian Stock Company for the Exploitation of Air Navigation, began operations on May 23, 1923.The first flight was on July 1 with a Brussels-London and the following year the routes to Rotterdam were opened. , Basel in Switzerland and Amsterdam. The belgian airline was, until the bankruptcy in 2001, one of the oldest behind KLM in October 1919 and Avianca in December of the same year.
As I explained it in an article in Hispaviacion, throughout its 78 years of existence, the history of SABENA is marked by moments of glory and milestones but also tragic events. Even if the list is extensive, I want to recall your participation in the development of the routes in the Belgian colony of Congo, the years of operations in the Second World War but above all your participation in the airlift organized by the Belgian government in order to evacuate the colonials settled in the then territory of the colony due to times of instability and violence related to the independence of Congo.
On one of the flights operated between July 8 and 28, 1960, the Boeing 707-329 OO-SJA, with a capacity of 174 seats, took off from Léopoldville (currently Kinshasa) with 293 passengers and 10 crew members, a grand total of 303 people on board.
Colleagues with whom I flew in my years with SABENA used to tell me that this amount was allowed to be carried because the refugees had almost no luggage and most of the passengers were mothers with their children. This meant that two or 3 children could be accommodated in one seat. Moreover, even infants or babies were placed in the overhead luggage compartments.
It should be remembered that SABENA was the second European company to operate the Boeing 707 in 1959, one month apart from Air France.
OO-SJA fuselage section at the Brussels Aviation Museum
We can say that this presentation is a tribute not only to the aircraft but also to all the crew and personnel who operated with it.
We also have in memory the victims of the two accidents that occurred with the OO-SJB on February 15, 1961 and the OO-SJK on July 13, 1968.
Another milestone is that SABENA was the first airline on the European continent to develop an airmail operation using the Bell 47D in 1950 and then on September 1, 1953 the first passenger transports with the Sikorsky S-55 and S-58.
The destinations being Cologne, Bonn, Duisburg and Dortmund in Germany, Eindhoven and Rotterdam in the Netherlands as well as Paris and Lille in France. This service was discontinued on November 1, 1966.
Unfortunately, we cannot ignore the tragedies that also marked its history and I no longer want to remember the jet age.
One of the worst accidents at SABENA was that of flight 541, which occurred on February 15, 1961 on the approach to Brussels on a flight from New York. Among the 73 fatalities (61 passengers, 11 crew members and a grower) was the entire US delegation participating in the 1961 World Figure Skating Championships in Prague. In honour of the victims, the competition was cancelled.
Also, on May 8, 1971, she was the victim of an air hijacking on flight 571 bound for Tel Aviv. Four members of the terrorist organization Black September seized the Boeing 707-329 OO-SJG and its 101 people on board. Landing at the Tel Aviv-Lod airport, they demanded the release of some 315 prisoners held in Israeli jails. The following day, a commando of the Special Forces released the hostages but one of the 3 passengers injured in the shooting died as well as 2 of the terrorists.
We could write even more about SABENA but this was not the subject of this presentation.
In the same way, and as a conclusion, I want to say that when the bankruptcy of this institution occurred on November 7, 2001, it was like an earthquake that crossed the entire country. It had never imagined this scenario and we as employees of the airline company feel betrayed.
I still remember the marks of sympathies and affections I received from the neighbours or employes in stores or supermarkets where I used to do my shopping.
In 2003, as I introduced it to a journalist who interviewed us for a program about this event, one could not imagine the number of people who had a relationship with our national company, be it a family member who works or one who travels in one of our planes, whether for the first time or on a honeymoon, not forgetting a study exchange or scholarship to a university abroad. I think we can say the same for a majority of international airlines.
I also remember that in the same interview Danny commented the following: The smallest country in the world will have a national company either with a plane but she will have it. Can we say the same today for Belgium? This makes me think about the current situation. We are far from the era of Aero Peru, Ecuatoriana, LAP-Lineas Aereas Paraguayas, Pan Am, Northwest and many others when we have in most of these countries LATAM but also Delta or alliances such as Air France – KLM, the group Lufthansa or British Airways. It is good to reflect on this issue but I leave the field free to other people to develop the issue of mergers or collaborations between airlines.
Michel Anciaux

I want to express my thanks to the following people for their outstanding help:
Luc Barry to facilitate your files.
Jacques Gorteman to help me with information about the operations on the route to South America.
Danny Stockmans for his flying experiences.
Louis Jeangout of the Old Flyers Club Belgium to contact its members and the following people for helping me with their information and flight experiences on the route to Santiago: John O’Sheridan Anne-Marie Petrovit, Christian Stie, Piet Van Riet, Jean Pierre Herinckx, Achiel Van de Velde and Lucrèce Blaimont.

Jacques Julien ex staff Air Afriqueb and Air France
Also my thanks to Estéban Raczynski for clarifying me on the subject of Argentina.

3 comentarios

  1. Estimado don Michel

    Muy completo e interesante su recuerdo de SABENA y de sus operaciones a Santiago de Chile.-
    Otra recordada empresa que el tiempo se llevó y no la vimos más volar sobre cielos chilenos.-
    Atentamente
    Sergio Barriga Kreft

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  2. Michel, Muchas gracias por tu artículo que me llega justo cuando estoy actualizando la Presencia Europea en la historia aeronáutica de Chile. Sin duda que me será de gran utilidad.

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